El equipo de investigacion ha recabado de forma exhaustiva los episodios de extincion de plantas que han tenido lugar en diferentes regiones del mundo, incluyendo puntos frios y puntos calientes de biodiversidad. Esta informacion ha sido recopilada a partir de floras locales y regionales, publicaciones, bases de datos y herbarios. En total, han documentado 291 extinciones de plantas que han tenido lugar en los ultimos 300 años.

“Para cada caso, hemos estudiado las causas de extincion, cuando aparecian documentadas, y el grado de singularidad de las especies”, explica Jose Maria Iriondo, catedratico de Botanica de la Universidad Rey Juan Carlos (URJC) y coautor del estudio publicado recientemente en la revista Current Biology.

“Con esta informacion hemos valorado las tasas de extincion de especies vegetales y nos hemos preguntado en que medida existen diferencias entre las extinciones que tienen lugar en los puntos calientes y frios de biodiversidad”, añade el investigador de la URJC.

Los puntos calientes de biodiversidad son regiones que presentan una gran riqueza de especies vegetales, mientras que los puntos frios se caracterizan por poseer un reducido numero de especies. Entre los resultados obtenidos, los cientificos han observado que los puntos calientes pierden un mayor numero de especies y mas rapido en comparacion con los puntos frios.

“La agricultura y la urbanizacion han sido las fuerzas mas importantes detras de las extinciones de plantas, tanto en los puntos calientes como en los puntos frios, confirmando la creencia general de que la destruccion del habitat es la principal causa de la mayoria de las extinciones”, destaca Iriondo.

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Ademas, el equipo de investigacion pone de manifiesto en este estudio que los puntos frios del planeta parecen perder mayor singularidad de especies que los puntos calientes. En este sentido, destacan que siete extinciones que tuvieron lugar en puntos frios llevaron a la desaparicion de siete generos y, en un caso, de una familia completa.

“Por ello, los puntos frios tambien constituyen reservorios importantes de biodiversidad singular que deben ser conservados”, señala el catedratico de la URJC. “Estas otras areas, que poseen menor riqueza, pueden contar con especies muy singulares desde un punto de vista evolutivo”, añade.

Las tasas de extinciones reales superan las previsiones

El trabajo tambien ha mostrado que las tasas recientes de extincion han sido hasta 350 veces superiores a las tasas de extincion basales historicas. “Estos resultados se contraponen con las estimaciones de algunos cientificos que indican que las extinciones de plantas sobrepasaran las tasas de extincion basal en varios miles de veces en los proximos 80 años”, explica el experto.

No obstante, los cientificos señalan que hay que tener en cuenta que la designacion de una especie vegetal como extinta es un proceso complejo debido a la incertidumbre que conlleva afirmar con seguridad que no existe ninguna poblacion de la especie en todo el planeta.

En la actualidad, uno de los principales retos en la conservacion de la biodiversidad es la llamada ‘deuda de extincion’, por la que algunas especies cuentan tan solo con algunos pocos ejemplares longevos que estan condenados a desaparecer. “Es muy posible que las tasas reales de extincion vegetal y las extinciones futuras excedan por mucho nuestros datos actuales”, subraya el investigador de la URJC.

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Junto con la Universidad Rey Juan Carlos, en este estudio han participado cientificos de la Universidad de Macquarie (Australia), la Universidad de Stellenbosch y el Instituto Africano de Ciencias Matematicas (Sudafrica), la Universidad de Tyumen (Rusia), las universidades de Aix-Marsella y de Aviñon (Francia) y la Universidad de California (EE UU).